Un capteur solaire thermique (ou capteur hélio-thermique ou collecteur solaire ou simplement capteur solaire) est un dispositif conçu pour recueillir l’énergie solaire transmise par rayonnement et la communiquer à un fluide caloporteur (gaz ou liquide) sous forme de chaleur afin de contribuer à la production d’eau chaude. Cette technologie est souvent confondue avec les panneaux photovoltaïques, qui eux transforment la lumière (les photons) en électricité.
Il existe différents types de capteurs solaires thermiques selon le type d’application considérée, la nature de l’élément caloporteur utilisé et le niveau de température qu’ils permettent d’atteindre.
Le gros des applications est celui du chauffage de l’eau sanitaire, et celui du chauffage des locaux, avec des fluides caloporteurs liquides.

Les capteurs à liquide se répartissent en trois familles :

  • les capteurs non-vitrés par exemple les capteurs moquette, d’une structure très simple (réseau de tubes plastiques noirs, le plus souvent en EPDM) utilisés essentiellement pour le chauffage de l’eau des piscines, en été ; ou les capteurs non-vitrés à revêtement sélectif, à irrigation totale, en acier inoxydable, utilisés essentiellement pour le préchauffage d’eau chaude sanitaire, le chauffage basse température plancher chauffant et le chauffage des piscines ;
  • les capteurs plans vitrés le fluide caloporteur, très souvent de l’eau mélangée à un anti-gel alimentaire, de type mono-propylène glycol, passe dans un serpentin plaqué en sous face d’une feuille absorbante, le tout placé derrière une vitre, dans un caisson isolé de laine minérale et/ou de mousses composites polyuréthanes (polyisocyanurate) ; la vitre est transparente à la lumière du soleil mais opaque aux rayons infrarouges de l’intérieur, ce qui piège la chaleur ;
  • les capteurs à tubes sous vides le fluide caloporteur circule à l’intérieur d’un tube sous vide simple ou double. Le vide améliore l’isolation contre les pertes en convection, par rapport au capteur précédent.

Plus d’information: http://fr.wikipedia.org/wiki/Capteur_solaire_thermique